Mgr Jean Khamsé Vithavong, o.m.i., Vicaire apostolique émérite de Vientiane, LaosMgr Jean Khamsé Vithavong, o.m.i., Vicaire apostolique émérite de Vientiane, Laos
15 Février 2017 - Laos

Bulletin du Vatican, 2 février 2017 : Le Saint-Père François a accepté la démission du gouvernement pastoral du Vicariat Apostolique de Vientiane (Laos), présentée par Mgr Jean KHAMSÉ VITHAVONG, O.M.I.

Jean Khamsé est né le 18 octobre 1942 à Kengsadok, le village chrétien le plus ancien du nord Laos, établi en 1888. Vers 1955, il entame ses études secondaires au Collège de Mazenod à Paksane. Bon élève, il est envoyé en 1959 au Juniorat de Pontmain, en France. En 1963, il est au Noviciat de La Brosse-Montceaux. Après ses premiers vœux en septembre 1964, il fait ses études de philosophie au Scolasticat de Solignac.

En 1966-68, il est de retour au Laos pour un stage pastoral; ses supérieurs décident qu’il poursuivra ses études aux Philippines. Après un an d’anglais, il étudie la théologie à l’Ateneo de Manila, tenu par les Jésuites (1969-1973). Il fait son oblation perpétuelle en 1971. Après un stage diaconal au Laos, il est ordonné prêtre, dans son village de Kengsadok, le 25 janvier 1975. Mais ce sera bientôt le départ définitif des évêques oblats, remplacés en mai 1975 par Mgr Thomas Nantha. En décembre de la même année, le pouvoir communiste s’installe définitivement. Cela marquera toute la vie sacerdotale de Jean Khamsé.

Le pays se ferme peu à peu à l’extérieur, rendant les communications impossibles, sauf à travers quelques rares voyageurs servant d’intermédiaires. Le 19 novembre 1982 le Saint Siège nomme Jean coadjuteur de Mgr Nantha. Le nonce Renato Martino arrive impromptu le 15 janvier 1983, mais au Laos aucune nouvelle de la nomination n’avait filtré. Le 16 janvier, l’élu est ordonné évêque en toute hâte, en présence de quelques personnes. Il a 41 ans. Au Supérieur général OMI qui lui offre son aide, il demande une soutane d’évêque et un vélo.

Mgr Nantha meurt le 7 avril 1984. Jean Khamsé lui succède comme Vicaire apostolique de Vientiane. Il est aussi (jusqu’en 1999) Administrateur apostolique de Louang Prabang, où le P. Tito Banchong, seul prêtre, est en prison depuis 1977. Dans le reste du pays, son collègue évêque Mgr Khamphanh est également en détention, ainsi que des prêtres, dont le P. Louis-Marie Ling, futur évêque. Une rare consolation: la visite très discrète au Laos du Père Marcello ZAGO, futur secrétaire de la Congrégation pour l’Évangélisation des Peuples.

Avec la perestroïka de l’Union Soviétique et les premières mesures de libéralisation au Viêt Nam (1986), le Laos commence timidement à s’ouvrir au monde extérieur. Jean Khamsé, qui a connu le pire, restera jusqu’au bout très méfiant. Pourtant, au milieu des années 1990 (adhésion du Laos à l’ASEAN en 1997), d’autres visites d’Oblats deviennent possibles et apportent à l’évêque un réel soutien. Des religieuses peuvent également venir de l’étranger, notamment les Filles de la Charité de St Vincent de Paul, qui arrivent des Philippines en 1995.

Au jubilé de l’an 2000, auquel les évêques du Laos ne peuvent participer, on nommera à Rome parmi les «Témoins de la Foi au xxe siècle» une quinzaine de martyrs du Laos. C’est le début du long cheminement qui s’achèvera avec leur proclamation comme bienheureux, à Vientiane le 11 décembre 2016: ce sera le dernier grand événement de l’épiscopat de Jean Khamsé.

Mais entre-temps, trois accidents vasculaires cérébraux avaient eu des conséquences sur l’état général de Mgr Khamsé, et avaient rendu plus difficile l’administration de son vicariat et les rapports avec l’administration civile. C’est un évêque affaibli qui offre au Pape, à 74 ans, de se retirer avant l’heure. Depuis le début, il avait un grand souci pastoral, une angoisse constante: la quasi impossibilité de communiquer, tant avec le Vicariat de Louang Prabang dont il était chargé jusqu’en 1999, qu’avec les provinces septentrionales de celui de Vientiane. Entre autres la région de Sam Neua, terre du Bienheureux Joseph Tiên, reste encore totalement fermée à toute présence chrétienne.

Le 2 février 2017, le Pape permet à Jean Khamsé de prendre une retraite bien méritée. (P. Roland JACQUES)


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